Doença de Alzheimer - O que é esse mal

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O que é a doença de Alzheimer

A doença de Alzheimer, também conhecida como mal de Alzheimer, é uma doença cerebral progressiva irreversível que lentamente destrói a memória e capacidade de raciocínio, e eventualmente até a capacidade de desempenhar tarefas simples. Na maioria das pessoas com doença de Alzheimer, os sintomas aparecem depois dos 60 anos de idade.

A doença de Alzheimer é a causa mais comum de demência em pessoas idosas. Demência é a perda de funções cognitivas --- raciocínio, pensamento e memória --- a uma extensão que interfere na vida e atividades cotidianas.

O nome doença de Alzheimer foi dado por causa do dr. Alois Alzheimer. 

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Em 1906, dr. Alzheimer notou alterações no tecido cerebral de uma mulher que morreu com uma doença mental incomum. Seus sintomas incluíam perda de memória, problemas de linguagem, e comportamento imprevisível. Depois da morte dessa mulher, dr. Alzheimer examinou seu cérebro e encontrou muitos blocos anormais (agora chamados placas amilóides) e emaranhado de feixes de fibras (agora chamados emaranhados neurofibrilares). As placas e emaranhados no cérebro são duas das principais características da Doença de Alzheimer. A terceira característica principal é a perda de conexões entre as células nervosas (neurônios) no cérebro.

Alterações no cérebro na doença de Alzheimer

Embora ainda não saibamos o que começa o processo da doença de Alzheimer, sabemos que danos ao cérebro começam até de 10 a 20 anos antes dos problemas serem evidentes. Os emaranhados começam a desenvolver profundamente no cérebro, em uma área chamada córtex entorrinal, e placas formam em outras áreas.

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À medida que mais e mais placas e emaranhados formam em áreas particulares do cérebro, neurônios saudáveis começam a funcionar menos eficientemente. Então, eles perdem a capacidade de funcionar e comunicar entre si, e eventualmente morrem.

Esse processo degenerativo espalha para uma estrutura próxima, chamada hipocampo, a qual é essencial na formação de memórias. À medida que a morte de neurônios aumenta, as regiões do cérebro afetadas começam a encolher. No estágio final da doença de Alzheimer, os danos estão espalhados, e o tecido cerebral já encolheu significativamente.

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Créditos:
Tradução: © 2009 Helio Augusto Ferreira Fontes
Texto: National Institute on Aging